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Définition de pétrole

Du latin petrolĕum, qui, à son tour dérive d’un mot grec qui signifie « huile de roche », le pétrole est un liquide naturel huileux qui se compose d’un mélange d’hydrocarbures. Il est obtenu des couches géologiques, pouvant être continentales ou maritimes.

Le pétrole est inflammable et, à partir de divers procédés de distillation et de raffinage, il permet de produire de l’essence, du diesel, du kérosène et d’autres produits utilisés à des fins énergétiques.

Les premiers enregistrements sur l’utilisation du pétrole remontent il y a environ 6000 ans, lorsque les Assyriens et les Babyloniens l’utilisaient pour poser des briques et pour la médecine. Les Égyptiens se servaient du pétrole pour lubrifier la peau tandis que les Indiens précolombiens l’utilisaient pour peindre des sculptures.

La première distillation du pétrole brut aurait été faite au IXe siècle, lorsque l’arabe Al-Razi a obtenu du kérosène et d’autres distillats obtenus pour son utilisation en médecine et dans le cadre militaire. Vers le XIXe siècle, le raffinage du pétrole à des fins d’obtention d’huiles fluides pouvant être utilisées pour l’éclairage est devenu populaire.

Le pétrole est une source d’énergie non renouvelable : ceci dit, une fois épuisé, il ne pourra plus être obtenu dans d’autres circonstances. Suivant les statistiques, si le rythme actuel d’extraction demeure le même et qu’aucun nouveau dépôt n’est trouvé, les réserves mondiales de pétrole seront épuisées dans moins de cinquante ans.

Bien que ce soit un problème grave pour l’humanité, une chose est certaine : le pétrole est un matériau contaminant (sa combustion produit du CO2, par exemple) et il est difficile à nettoyer puisqu’il est insoluble dans l’eau.



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